La idea de Vax-a-Million del gobernador Mike DeWine probablemente aumentará la demanda de vacunas. Pero, ¿es el mejor uso del dinero público?

COLUMBUS, Ohio – El sorteo Vax-a-Million, en el que cinco ciudadanos de Ohio vacunados ganarán un millón de dólares cada uno, probablemente aumentará la demanda de vacunas entre personas que hasta ahora han sido reticentes a vacunarse, dicen los expertos.

Sin embargo, es una cuestión abierta si la nueva demanda será suficiente para justificar el gasto de 5 millones de dólares en fondos de ayuda contra el coronavirus en una lotería en lugar de otros esfuerzos de salud pública que podrían aumentar la demanda de vacunas, dicen los expertos especializados en finanzas, comportamiento del consumidor relacionado con la salud, dudas sobre las vacunas, teoría del juego y economía del comportamiento.

“Creo que en términos de un empujón directo, puede ofrecer una buena manera de conseguir que las personas que tal vez no estén necesariamente indecisas sobre la vacuna, pero que no han tenido ese empujón para ir a vacunarse, esto puede ser lo que les empuje a vacunarse”, dijo Robert Bednarczyk, un profesor de salud pública de la Universidad de Emory que ha investigado la indecisión de la vacuna. “Mi preocupación con cualquiera de estos programas es que no hace mucho para abordar las preocupaciones y la falta de confianza en las vacunas y el programa de vacunación”.

Es posible que en Ohio se produzca un aumento de entre el 3% y el 8% de las vacunaciones en las próximas semanas entre el grupo de habitantes de Ohio que dudan en vacunarse, según Colin Camerer, economista del comportamiento del Instituto Tecnológico de California y becario de la Fundación MacArthur en 2013. Basa esta estimación informal en los estudios que ha visto sobre los incentivos para que la gente cambie su comportamiento sanitario.

Dijo que, aunque la cifra parece baja, supondrá miles de vacunas más, ya que quizá el 40% de la población del estado tiene dudas ahora mismo.

“No hay una bala de plata” que convenza a todo el mundo de vacunarse, dijo Camerer. “Creo que la idea de Vax-a-Million es genial porque a la gente le gustan sobre todo las loterías… Incluso entre la gente que no juega a la lotería porque cree que es tirar el dinero, un billete de lotería gratis es otra cosa. Hay algo muy seductor especialmente en los números redondos. Creo que es la capacidad de imaginar. Ya sabes, de repente es como un millonario instantáneo”.

El gobernador Mike DeWine se ha mostrado tímido a la hora de explicar por qué su oficina se decantó por la lotería frente a las entradas para eventos deportivos y los viajes gratuitos en metro que se ofrecen en Nueva York o la cerveza que se ofrece en Nueva Jersey, entre otros regalos.

Sin embargo, el resultado será que los que se vacunen estarán probablemente más centrados en su probabilidad de ganar la lotería que en la probabilidad mucho mayor de contraer el coronavirus.

“Se trata de inversiones en salud pública, aunque se disfracen de un tipo de inversiones tal vez frívolas”, dijo J.B. Silvers, profesor de sanidad, banca y finanzas de la Universidad Case Western Reserve.

Atracción de una lotería

Las probabilidades de ganar el Vax-a-Million son mucho mayores que las de las loterías multiestatales tradicionales o incluso que las de los grandes botes estatales, porque la bolsa es más pequeña: Hay menos habitantes de Ohio -4,9 millones, y subiendo- vacunados que el número de boletos comprados en las loterías tradicionales.

Y con los juegos de azar, la gente suele sobrestimar sus probabilidades, dijo Silvers.

El Estado apela al deseo de la gente de ganar y de entretenerse.

“Sólo hay que ver lo que ha pasado con los casinos. En el último período de informes, están en un récord histórico en Ohio. De todos los tiempos”, dijo. “La gente tiene muchas ganas de salir y hacer cosas. La gente tiende a sobrestimar sus probabilidades de éxito. Si nos fijamos en por qué la gente compra billetes de lotería, son inversiones terribles. Creo que la gente sobrestima su probabilidad de obtener bienes gratuitos como ese. Se necesita algo que pueda tener una consecuencia negativa – al menos en la imagen de la gente, una inyección en el brazo no es algo que la gente busque hacer – es una forma de superar eso”.

Los habitantes de Ohio no vacunados que no ven el signo del dólar pueden sufrir la presión de sus familiares, especialmente de sus hijos y nietos.

“Lo único que hace falta es que algún niño con grandes ojos marrones diga: ‘Mamá, tienes que vacunarte porque, ¿y si recibimos el dinero y no podemos cogerlo?”, dijo Camerer, el economista de Caltech.

¿Golpe de ariete?

Andrew Hanks, profesor de Servicios Humanos de la Universidad Estatal de Ohio que estudia el comportamiento de los consumidores relacionados con la salud, dijo que algunas personas van a rechazar la vacuna, independientemente del incentivo.

“Pero entonces, puede haber un grupo de personas que estaban pensando en vacunarse, y cuando ven algo así, se desaniman”, dijo.

En psicología, Hanks dijo que hay un término para describir el fenómeno de las personas que sienten su libertad amenazada, lo que les hace resistir la influencia social de los demás: la reactancia. Algunas personas que tienen dudas sobre una vacuna apoyada por el gobierno se desinteresarán ahora que hay una lotería patrocinada por el gobierno para empujarles a conseguirla.

En el caso de los adolescentes, la psicología también podría influir en la motivación para vacunarse, dijo.

Además de la lotería de 1 millón de dólares, habrá una lotería separada que ofrecerá a los habitantes de Ohio de entre 12 y 17 años que al menos empiecen la vacuna la oportunidad de ganar una beca completa de cuatro años para un colegio o universidad del estado. El premio incluye la matrícula, el alojamiento, la comida y los libros.

Sabiendo que tienen una oportunidad de ir a la universidad gratis, algunos adolescentes lo harán. Otros pueden resistirse, especialmente si sus padres los presionan por la beca, dijo Hanks.

¿El mejor uso del dinero?

Si la tasa de vacunación general recibe un impulso gracias a Vax-a-Million, la transmisión, las hospitalizaciones y las muertes disminuirán. Ese es un beneficio de la idea de la lotería, dijo Hanks.

Pero hay contrapartidas. Se gastarán millones y sólo cinco personas se beneficiarán directamente, dijo.

“Podría utilizarse para las exenciones fiscales para aquellos que han sido golpeados muy, muy duramente, que siguen luchando, que siguen sin trabajo”, dijo. “Podría utilizarse para formas de hacer llegar las vacunas a las personas que se encuentran en estas situaciones en las que una persona no sale (o no puede salir) de casa. O invertir en las escuelas, o invertir en una variedad de oportunidades en las que los dólares de los contribuyentes pueden ser utilizados además de ir al bolsillo de cinco individuos.”

Bednarczyk, el profesor de Emory en Atlanta, dijo que entre las principales preocupaciones de los indecisos sobre las vacunas está la de cómo puede ser eficaz y segura una vacuna desarrollada en menos de un año, con ensayos clínicos apresurados.

“Eso nos ha proporcionado muchas oportunidades para poder hablar de lo que realmente está haciendo la ciencia”, dijo. “Este trabajo lleva décadas realizándose de diversas maneras, ya sea el ARNm o el estudio de los coronavirus desde el primer SARS a principios de la década de 2000”.

Sin embargo, cuesta dinero dar a conocer la ciencia. Los departamentos de salud tienen que asociarse con las comunidades religiosas y otras organizaciones cívicas y culturales, ya que son las que mejor conocen las preocupaciones y el modo de llegar a la gente, dijo Bednarczyk.

“Realmente creo que este dinero se puede gastar mejor si la sanidad pública realiza una mejor labor de divulgación sobre el terreno”, dijo.

Camerer, de Caltech, no está de acuerdo. Dijo que 5 millones de dólares, con respecto a todo el presupuesto estatal de 36.000 millones de dólares, es un coste relativamente bajo, aunque los premios de Vax-a-Million provendrán del dinero federal para el coronavirus.

La pandemia de coronavirus ha costado al estado y al país cantidades incalculables de dinero, teniendo en cuenta las pérdidas de negocios, el valor de la salud física perdida de las personas y las muertes, dijo.

“Si se intentan sumar todas las categorías de costes, incluido el equivalente en dinero de la sanidad, deberíamos estar tirando el dinero en este asunto. Aun así”, dijo. “Con la Operación Velocidad Warp y otras aceleraciones, creo que es un caso raro en el que los burócratas y los políticos no tienen que disculparse por la cantidad de dinero que se gasta. Es casi como gastar más, gastar más, gastar más en términos de desarrollo de vacunas, poner agujas en los brazos, establecer centros de vacunación”.

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