Los científicos advierten que ya se ha registrado un brote de gripe aviar altamente patógena en 46 países

Mientras el mundo estaba distraído con la propagación desenfrenada de un nuevo coronavirus, el año 2020 también fue testigo de la explosión de otro patógeno mortal que podría suponer una amenaza para la salud pública mundial.

El H5N8, un subtipo del virus de la gripe aviar altamente patógena (HPAIV), se identificó hace décadas, pero durante 2020 una serie de brotes emergentes y en curso del H5N8 en poblaciones de aves de decenas de países han provocado la muerte o el sacrificio de millones de aves en todo el mundo.

“Las regiones geográficas afectadas se han ido ampliando continuamente, y al menos 46 países han notificado brotes de gripe aviar H5N8 altamente patógena”, escriben los investigadores del virus Weifeng Shi y George F. Gao en un nuevo artículo de perspectiva en Science, en el que advierten de los peligros del H5N8 si no vigilamos de cerca y contenemos esta preocupante tendencia.

Aunque los animales más vulnerables al H5N8 son los distintos tipos de aves (incluidos los pollos y patos de granja, pero también las aves silvestres y migratorias), en los últimos tiempos también se han descubierto casos humanos del virus.

Un brote de gripe aviar en Rusia en diciembre de 2020 saltó a los trabajadores de las aves de corral, con siete personas en una granja en el sur de Rusia que mostraron signos de la infección, lo que representa la primera vez que el H5N8 se ha encontrado en los seres humanos.

Si bien fue una novedad para el H5N8, ciertamente no lo fue para los clados y subclados relacionados con el H5N8, ni para los virus de la gripe aviar en general.

“Hasta la fecha, se han notificado a la Organización Mundial de la Salud (OMS) un total de 862 casos humanos de infección por H5N1 confirmados en laboratorio, incluyendo 455 muertes”, explican Shi y Gao. “Estos casos procedían de 17 países, de los cuales el 76% eran de Egipto e Indonesia”.

Pero los riesgos zoonóticos son sólo una parte del problema del H5N8 y sus congéneres. En la mayoría de los brotes recientes, un clado del H5N8 llamado 2.3.4 se ha convertido en el patógeno dominante en todo el mundo, visto por primera vez en un mercado húmedo chino en 2010.

“Los AIV del clado 2.3.4 H5, en particular el subtipo H5N8, han mostrado claramente una propensión a la rápida propagación global en las aves migratorias”, escriben los investigadores, señalando que estos virus también muestran evidencias de evolución constante, reordenándose genéticamente con partes de otros subtipos de AIV.

Shi y Gao -de la Primera Universidad Médica de Shandong y del Centro de Control y Prevención de Enfermedades de China, respectivamente- fueron de los primeros científicos en documentar el nuevo coronavirus a principios de 2020.

Señalan que la posterior pandemia de COVID-19 -y las medidas de prevención y control que las poblaciones mundiales promulgaron en respuesta- supuso una fuerte reducción de la propagación de los virus estacionales de la gripe humana A y B en el último año.

Sin embargo, en el mismo periodo de tiempo, varios AIV H5Ny altamente patógenos, incluidos los subtipos H5N1, H5N2, H5N5 y H5N8, se extendieron por China, Sudáfrica, Europa, Eurasia y otros lugares.

Al mismo tiempo, las investigaciones han demostrado que los virus del clado 2.3.4 muestran adaptaciones particulares de unión a las células que podrían suponer mayores riesgos para la transmisión humana, incluida la transmisibilidad potencialmente de persona a persona.

En definitiva, los investigadores afirman que es necesario intensificar considerablemente la vigilancia de los virus del papiloma humano en las granjas avícolas, antes de que estos patógenos salgan a la luz.

“Debido a la migración a larga distancia de las aves silvestres, a la capacidad innata de reordenación de los AIV, a la mayor capacidad de unión de los receptores de tipo humano y a la constante variación antigénica de los HPAIV, es imperativo no ignorar la propagación global y el riesgo potencial de los AIV H5N8 para la avicultura, la fauna aviar y la salud pública mundial”, escriben Shi y Gao.

Los resultados se publican en Science.

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